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目次

書評

如果你悠閒的坐在蘋果樹下,卻被一顆紅通通的蘋果砸個正著,心裡會有什麼反應呢?一般人大概只是摸摸頭,慶幸自己有了一顆蘋果;然而,有一個人卻從這個尋常的現象中,悟出了「萬有引力」定律,為科學史開啟了革命性的新頁,這個人就是牛頓。

牛頓畢生追求知識,生活再苦也不以為意。在八十五年漫長的歲月中,他從一個充滿實驗精神、熱切求知的孤獨少年,成為一位當代科學的領導者。在他前瞻性的眼光下,今日科學界幾門基礎學科的輪廓一一浮現,包括微積分、三大運動定律,以及光學。牛頓在這些領域的傑出成就,為近代科學理論的發展奠下了堅實的基礎。

這樣一位對科學具有卓越貢獻且聲名顯赫的人,為何一生充滿神祕色彩呢?他到底想隱藏什麼呢?

唐念祖
從小就喜歡看書,臺灣大學土木系畢業後,到美國加州大學的戴維斯和柏克萊留學,先後讀了結構工程和企業管理兩個碩士。興趣廣泛的他,編寫過劇本也演出過話劇,發表過一些文章。他喜歡登山、跳舞、攝影,也喜歡烹飪、閱讀和電影。

相信大家應該都聽過牛頓這個人。學過物理的人,也一定知道他提出的三大運動定律。牛頓是大家公認的現代科學之父,早在十幾年前,麥可哈特就在他的《歷史上一百位影響最深人物》一書中把牛頓的影響列為第二位。可是如果問起關於牛頓的生平故事,一般人大概只會聯想到牛頓坐在蘋果樹下,沉思蘋果為什麼會往下掉這件事。

為什麼這麼有名的人物,在多數人的眼中,卻是如此的陌生呢?

其實,對牛頓生平最了解、而將他最多的事蹟傳於後世的,應該是牛頓的甥女婿康度義。他在牛頓去世前幾年開始,從牛頓口中得到很多的第一手資料。某些事件發生的時間和來龍去脈,康度義的記載可能比較準確。但是不可否認的,他一定難免受到牛頓的影響,一些牛頓不想被人知道的事,他也可能省略不提了。牛頓去世後兩百年間,為牛頓寫傳記的幾位作者,大都承襲前人說法,所以牛頓的生平相當的神祕。因此一般人對牛頓的了解也就不太深入。

1930年代,有一批牛頓的文件和手稿被發現而公諸於世。人們對他才有了更進一步的了解。

原來,牛頓在冶金或煉丹上花了很多的功夫和時間,並留下了超過百萬字的手稿。牛頓在這方面的研究,增進了他對原始化學的了解,啟發了他發現萬有引力定律的靈感,對他後來在鑄幣廠的工作也有極大的幫助。他對煉丹術的興趣是否有迷信的成分,那就不是我們後人能猜得到的了。研究煉丹術在當時是非法的行為,牛頓自然不想隨便讓人知道。他晚年燒燬了許多相關文件,使得他在這方面的很多觀點和心得都隨風而逝了。

從牛頓留給後世的最重要遺產──《數學原理》一書中,人們可以看出牛頓超人的智慧。他把宇宙天文的現象,以數學的方式,用最優雅的形式說明出來。這樣高深的學問,需要有長年累積的堅實基礎,加上絕頂聰敏的智力和無窮的想像力,才能創造得出來。如此深奧艱鉅的任務,歷史上沒有幾個人成功過,牛頓卻做到了!

但是,高處不勝寒,人前成就非凡的牛頓,私下時的孤獨和寂寞是可想而知的。反過來說,牛頓之所以能成功,是否正因為他能夠忍受孤獨和寂寞呢?

牛頓的童年,可以算是相當的不幸。他是個從來沒有見過父親的遺腹子,且因為母親改嫁又形同被遺棄。他孤僻的個性,可以說完全是這樣的遭遇所造成的。一個兩三歲大的孩子,眼看自己唯一可以依靠的母親離他而去,當然會讓他對人產生不信任感。另一方面,他為了生存下去,必須自己堅強獨立。在這樣的環境中所養成的性格,對牛頓有正面、也有負面的影響。

也許是因為牛頓的孤獨和不快樂,使得他把自己的注意力全都放在求知上,希望從學問中求得滿足。或許就因為牛頓能忍受孤獨,他才能專心一志的苦學求知,度過無數獨處的日子。但是因為牛頓不信任別人,所以他多年來都不願意發表他的學說和理論,日後才會有跟萊伯尼茲的爭議,以及其他的糾紛。

表面上看來,在關於微積分的爭執上,當時牛頓好像贏了萊伯尼茲,可是牛頓是否真的是個絕對的強者呢?我們回顧一下牛頓獨處的日子,會覺得他很值得同情。他曾有過精神崩潰的現象,也有過其他的病痛。一輩子從未結婚的他,好像沒有享受過什麼溫情。一直到晚年,他唯一的親人──他的甥女──搬到倫敦跟他住,他才嚐到一點家庭的溫暖。

縱觀牛頓的一生,從一個先天不足的早產兒,被迫在逆境中成長,到日後功成名就,還一直活到八十五歲的高齡,實在不簡單。而他為了追求目標,顯現出無窮的生命力和堅強的意志力,更是令人欽佩。

但不可諱言的,牛頓性格上的缺陷也的確造成了其他人的痛苦。然而,更重要的是,牛頓不管做任何事,他都一絲不苟、全力以赴,不達目的絕不罷休。所以他除了學術上的成就之外,在擔任鑄幣廠廠長和皇家學會會長的任內,都有突破性的貢獻。這種敬業精神,值得每一個年輕人學習。

歷史上,經歷過不幸的人比比皆是,但像牛頓這樣願意奮力抵抗而有劃時代的貢獻者,卻是少之又少。希望牛頓的生平故事能給身處逆境的讀者,帶來一些激勵和啟發,找到自己的生命目標,走上光明充實的前途。

1 偉人的光輝遺跡
2 孤獨伶仃的童年
3 渴求知識的學生
4 閉門苦讀的大學生活
5 三大發現的奇蹟年
6 發現所引起的爭議
7 祕密研究煉金術
8 沉寂中的干擾
9 近代科學最偉大的著作
10學而優則仕
11鑄幣的改革和整頓
12倫敦的新貴和美麗的甥女
13皇家學會的認真會長
14光學上的遠見
15學者間的惡鬥
16巨人的殞落
發表人:一枝梅
2008/10/30 14:21
科學家牛頓逝世時,據說全歐洲都為之震盪、哀悼。平民出身的他,因為他的科學成就,備受尊敬,甚至能葬在只有王室貴族才能埋葬的墓園──西敏寺。當時幫他抬棺的人,皆是地位尊貴的公侯、大法官。英國工業革命能有重大成就,也是在工業革命中後期,人們將牛頓的諸多理論實際應用在科技發明上,而改變了世界的工業史,不論是他對科學的熱情或是他的成就,都令人感到心情激動。但是讀了這本小傳後,發現幾乎已經被神格化的牛頓,也是有著相當人性的一面,他的個性古怪、孤僻、不愛說話,有時對於人際關係缺乏圓滑,當他為了解決自己思索已久的問題,常會迫不及待地要求可能掌握相關資料的人將資料給他過目,或是與其他學者產生激烈的論戰,為此常與其他學者鬧僵,而且他有段時間他陷入精神不穩定的狀態,這些牛頓的陰暗面,反而讓這個形象太過光明、偉大的人物,變得更加可愛有人性,因為他也有情緒,也會不安、恐懼,反而讓人更加想了解他的一切呢。
發表人:ONNO
2008/06/27 16:04
作者利用周先生周太太到英國玩來介紹牛頓,感覺很有趣。我們好像也跟著一起到英國去玩了一趟,順便又認識了牛頓這個人,真是一舉兩得。如果老師在講故事的時候,再加放一些照片,課程就更有趣了。

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